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일본 후쿠시마 원전 폭발 사고 한 달, 우리가 배운 것은.

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3월 11일, 여행을 마치고 태국 푸켓 공항으로 향하는데 전화가 걸려왔다. 일본에서 대지진이 발생했는데, 동경 인근 오나가와 핵발전소에서 불이 났다는 것이다. 순간, 2007년 가시와자끼가리와 핵발전소 앞바다에서 발생한 지진과 그로 인한 핵발전소 가동 중지 사고가 떠올랐다. 당시 핵발전소에서는 화재가 발생하고 방사성물질이 누출되었다. 그런데, 자세히 더 들어보니 진원지로부터 170여km 떨어져 있는 10기의 후쿠시마 원전 중 가동 중이던 3기가 자동 정지되었지만 냉각수위가 내려가고 있다는 소식이다. 당시에는 방사성물질이 누출될 가능성이 있으니 3km 지역 내 주민들 피난 요청을 했다는 얘기다.

핵연료봉을 식혀야 할 냉각재가 빠져나가고 있다는 것은 심각한 상황이다. 냉각재가 공급되지 못한다면 핵연료봉이 있는 원자로의 노심이 녹아내리면서 폭발이 발생할 수 있다. 12일, 한국에 도착하자마자 여기저기서 전화가 걸려오기 시작했다. 사무실 활동가들은 11일부터 사태 파악을 위해 노력했지만 상황이 얼마나 심각해질지 가늠하기 어려웠다. 지진으로 인한 가시와자끼가리와 발전소 정도로 생각하고 우선 지진으로 인해 핵발전소 안전이 우려된다는 간단한 논평이 나갔다고 했다. 집에 도착해서 TV를 틀었다. 한국의 핵공학자들이 출연해서 자동정지 되었으니 큰 문제가 없을 거라면서 핵발전소 내의 각종 안전장치에 대해 설명하고 있었다. 그러나 그것도 잠시, 1호기 건물에서 수소폭발이 일어나고 원전 주변에 요오드와 세슘이 검출되었다는 소식이다. 순간, 불안한 생각이 들었다. 이러다가 제 2의 체르노빌이 되는 거 아닌가? 후쿠시마 원전 건물이 폭발하는 동영상이 반복해서 방영되었다. 사람들은 불안했지만 당시에는 아무도 감히 ‘제 2의 체르노빌 가능성’을 입 밖으로 꺼내지 못했다. 25년 전 발생한 체르노빌 핵발전소 사고는 인류가 겪은 가장 참혹한 사고로 아직도 반경 30km 지역은 방사성물질 오염으로 접근이 통제된 지역이다. 앞으로 수십 년, 수백 년간 오염은 계속 될 것이다. 그렇다면, 가장 인접국이 우리나라는 어떻게 될 것인가? 체르노빌로부터 1천km 안팎으로 떨어진 유럽의 각국은 방사능 낙진 피해를 입었다. 토양이 오염되고 식품 중 특히, 우유가 방사성물질에 오염되면서 폐기가 잇따랐다. 유럽은 지금도 잔존하는 방사성물질에 의해 체외와 체내 피폭이 계속 되고 있다.





우리나라는 일본 후쿠시마에서 1천km 가량 떨어져 있는 곳이다. 최악의 상황일 경우 우리도 유럽의 여러 국가와 같은 피해가 발생할 것이다. 1호기 폭발사고가 발생하고 2, 3호기도 냉각수위가 내려가고 있다면 더 심각한 상황이 발생할 수 있다. 일본은 반경 10km 대피령을 발령했지만 우리 정부는 제2의 체르노빌과 같은 최악의 상황을 예상하고 긴급 시나리오 준비해야한다는 긴급 성명서를 발표했다.

하지만 기상청과 한국원자력안전기술원은 우리는 편서풍대에 있기 때문에 방사성물질이 우리나라까지 오지 않을 것이라며 우리는 안전하다고 장담했다. 한편, 핵공학자들은 일본과 달리 우리나라는 대지진 발생확률이 낮고 일본 원전과 다른 형태의 원전이니 이런 사고가 발생하지 않을 것이라고 장담했다. 하지만 이는 전문가와 전문기관의 입을 빌어 불안해 하는 국민들을 안심시키려는 의도로밖에 보이지 않았다.

편서풍대라구? 그러면 왜 같은 편서풍대에 있는 유럽에서는 체르노빌 서쪽에 있는 독일, 오스트리아를 넘어 영국까지 방사능 낙진이 발생했을까? 우리나라 원전은 안전하다구? 지난 2천년간 규모 6~7을 넘는 지진이 발생한 경주 인근의 핵발전소는 내진설계가 6.5밖에 안되는데? 일본이 지진 때문에 사고가 난 것은 아니다. 세계 최강 내진설계를 자랑하는 일본 원전 건물은 지진에 끄떡없었다. 지진 이후 들이닥친 해일로 비상 전원과 비상노심냉각장치 모두에 문제가 생긴 것이다. 핵발전은 가동이 중지되더라도 수력이나 화력 발전처럼 그냥 꺼지는 게 아니다. 최소한 일주일이라도 냉각재를 돌려가며 식혀야 하고 원자로에서 꺼낸 뒤에도 최소 30년 이상 물로 식혀줘야 한다. 그리고 수십만년을 보관해야 하는 게 핵발전소에서 나온 사용후핵연료다.
더구나 우리나라 원전은 지진에 오히려 취약한 증기발생기를 가지고 있다. 가느다란 이 세관은 지진이 없는 평소에도 150기압과 300도씨의 고온고압에 균열이 발생해서 관을 막아오고 있는 상황이었다. 결국, 지난 2002년에는 가동한 지 2년이 갓 넘은 새 핵발전소인데도 이를 견디다 못해 증기발생기 세관들 중 하나가 잘려나가면서 45톤의 냉각재가 일시에 빠져나왔다. 디행히 당시에는 가동이 중단된 상황에서 발생한 것이라 큰 사고로 이어지지 않았다. 하지만, 지진이 발생하면 이 수천 개의 세관들 중 어느 것이 잘려나가 대규모 냉각재 누출사고가 발생할지 알 수 없다. 해일에도 안전하다고 강변하지만 이건 어디까지나 우리나라 앞바다에서는 대규모 지진과 해일이 발생하지 않는다는 전제하에 최대 해일 높이를 3m로 예상한 전제로 바닷가에 지어졌다.



*가압경수로 개념도




*비등수로 개념도

핵공학자들의 낙관적인 예상은 후쿠시마 원전 3호기와 2호기의 이어진 폭발로 빗나갔다. 격납용기까지 손상된 후쿠시마 원전에서는 여전히 바닷물로 핵연료를 식히는 작업이 계속되었고 방사성물질을 포함한 방사성증기가 공기 중으로 계속 누출되고 있었다. 증기압력으로 인해 원자로가 폭발되지 않으려면 방사성증기라도 계속 빼내는 수밖에 없지만 격납용기가 손상되어서 빠져나오고 있는 방사성증기를 막을 방법도 없다.

가동 중이지 않았던 4, 5, 6호기에서도 사용후핵연료 저장고의 냉각수가 유출되면서 폭발과 화재가 발생했다. 1년가량의 가동을 마치고 난 뒤 원자로에서 빼낸 사용후핵연료는 단 20초만에 주변의 모든 생명을 앗아가는 맹독성 방사선은 물론 강력한 열을 내뿜는다. 충분한 물로 식히지 못하면 가동이 끝난 뒤라도 이렇게 문제가 발생할 수 있다는 것을 이론으로만 알고 있었는데….
대기 중의 방사성물질 누출량은 계속 증가하고 있었다. 하지만 기상청과 한국원자력안전기술원은 편서풍대로 여전히 우리나라는 안전하다고 주장했다. 이는 오히려 국민들을 불안하게 했다. 옆나라 일본에서는 수돗물, 시금치, 토양, 지하수가 방사성물질에 오염되었다는 소식이 계속 들려오는데, 240km 북쪽에 위치한 동경시민들도 연간 피폭치를 넘어선다는데, 우리는 안전하다는 말을 곧이곧대로 믿기는 어려웠다. 한국 정부에 대한 국민들의 불신만 높아지는 꼴이다. 결국, 국내가 아닌 프랑스의 기상 관측 연구소가 방사성물질의 국내 유입을 예측하기 시작했다. 하지만 정부는 처음에는 신뢰할 수 없는 데이터라며 인정하지 않았다.

하지만 사고 열흘만에 방사성물질 제논이 한반도에 상륙했는데, 4일이나 지나서야 발표했다. 제논이 검출되기 전까지 국내 방사성물질 측정소는 일주일에 한 번꼴밖에 측정하고 있지 않았다는 것도 확인되었다. 국민들의 불안과는 너무 대비되는 안일한 정부 당국의 대처였다. 더구나 전국 12개 방사성물질 측정소는 기체 방사성요오드를 제대로 검출할 수 없는 종이필터만을 사용하고 있어 실제보다 최대 6배나 다른 측정 결과를 낸다는 사실도 알려졌다.


*노르웨이 대기연구소가 지난 4월 3일 예상한 4월 7일 방사성 물질 대기 유입 예측도

4월 7일에는 일본에서 직접 방사능 바람이 한반도를 불어왔고 방사능 비가 내렸다. 이 역시 독일, 노르웨이 연구소들의 발표가 먼저였고 우리나라는 부정하다가 인정하다가 다시 부정하는 오락가락한 태도를 보였다. 며칠 뒤 검사결과는 내린 비가 방사능 비였고 이 비를 맞은 남쪽의 채소들에서 방사성물질이 검출되었다는 사실이 확인되었다. 위성사진으로 방사능바람이 일본에서 한국으로 불어왔다는 것도 확인되었다. 그러자 이번에는 ‘기준치 이하’라서 안전하다는 주장이다. 심지어는 한 달 간 방사능 비를 쫄딱 맞아도 괜찮고 그 비를 매일 2리터씩 1년을 마셔도 괜찮다는 주장이 우리나라의 방사선방호를 책임지는 한국원자력안전기술원장의 입에서 나왔다. 우리나라는 완전히 원자력 마피아들에게 종속당한 나라라는 걸 다시 한번 실감하게 했다.
안전 규제 책임자가 핵산업계의 이익을 대변하고 국민 건강을 의학적으로 판단하지 못하고 있는 것이 지금의 우리나라 현실이다. 방사능 오염에 의한 피해는 기준치가 따로 있지 않고 적은 양은 적은 확률, 많은 양에는 많은 확률로 암과 각종 유전질환에 걸린다는 것이 의학계의 정설이다. 특히, 방사능 오염은 공기, 물, 토양, 지하수, 농수축산식품과 제품 등 다양한 경로로 우리 건강을 위협할 것이며, 성인보다 방사능 오염 피해에 취약한 계층, 다른 발암물질에 복합적으로 노출된 집단 등이 상대적으로 더 큰 피해를 입을 가능성이 있다. 지난 1986년 체르노빌 참사 이후 지금도 방사성물질에 의해 다양한 경로로 피폭이 진행되고 있는 유럽의 상황을 보았을 때 방사성물질에 의한 오염은 앞으로도 계속될 것이다.


*노르웨이 대기연구소가 지난 4월 16일 예상한 4월 19일 방사성 물질 대기 유입 예측도


후쿠시마 원전 사고가 일어나고 불과 한 달 정도밖에 지나지 않았다. 그 사이에 우리가 배운 것은 너무나도 많다. 일반인은 접하기 어려운 방사능, 방사선, 방사성물질, 요오드, 세슘, 제논, 플루토늄에 이어 최근 스트론튬까지, 방사선계측기는 어떤 것이고 멜트다운이 노심이 녹아내린다는 의미인 것도 알았다. 바다가 곧 일본이 방출한 방사능수에 오염될 것이라는 공포가 퍼지면서 재고 천일염까지 바닥났다. 아이를 가진 부모들과 보육교사들은 기상예보를 주의해서 들어야 하고 공기의 흐름은 어떤지 확인해야 한다.

후쿠시마 원전사고는 체르노빌 참사 단계로 격상되었다. 방사성증기는 계속 나오고 있고 방사능수는 다시 바다로 방출될 것이다. 체르노빌 참사 때보다 더 많은 방사성물질이 나올 것이라는 예상이 지배적이다. 원자로 폭발로 한꺼번에 방사성물질이 나오는 것이 아니라 지속적으로 나오고 있는 것이다. 앞으로 이런 상황이 몇 달 갈까? 1년 내에 끝나기를 바란다.
지난 7일보다 4배나 높은 방사성 바람이 18일 저녁부터 한반도에 들어오기 시작했다. 이번에는 지난번 보다 국민들의 반응이 차분하다. 공포가 줄어든 것이 아니라 방사능 오염을 이제 일상으로 받아들인 것이 아닐까. 방사능 오염에 피할 수 있는 노하우를 우리 스스로 몸에 익혀야 한다. 정부차원의 대처를 요구하기도 지쳤다. ‘당장은 안전하다’고 주장하는 무책임한 정부는 여전히 별다른 대책을 마련하고 있지 않으니 민간 차원에서라도 방사능 오염 상황을 주시하고 적은양이라도 방사성 물질에 오염되지 않도록 조심해야 한다.

2011년 3월 어느 봄날에 옆나라에서 생긴 사고로 내 생활이 이렇게 바뀔 줄이야 상상할 수 있었을까. 이 좁은 국토에 21기의 위험천만한 핵발전소가 가동 중일 거라고, 그 중 수명이 다한 발전소가 수백만 명이 살고 있는 도시 옆에서 여전히 위험을 안고 가동 중이었다는 것을 시민들은 모르고 있었다. 핵이 얼마나 위험한지, 원자력마피아에 종속당한 정부가 얼마나 안일하고 무기력한지 새삼 깨달았을 것이다. 지난 짧은 한 달 동안 말이다.

*민중의 소리에 게재된 글입니다.

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