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[상식] 대기오염 가중하는 봄철의 황사현상

대기오염 가중하는 봄철의 황사현상

구자건 지음(서울환경컨설팅)/현암사

매년 봄이면 우리나라를 찾아오는 찾아오는 황사(黃砂) 현상. 황사현
상을 반갑게 생각하는 사람은 아마 아무도 없을 것이다. 황사는 시정장해
현상을 일으킬 뿐더러 각종 호흡기질환을 일으키기 때문이다.
황사현상이란 상승 기류에 실린 토사가 지상 4-5킬로미터 상공까지 도
달한 후 강한 고층 기류에 의해 먼 지역까지 확산되는 현상을 말한다. 우
리나라에 영향을 미치는 황사는 중국 내륙 건조지대 및 고비사막 등에서
발생한다. 이 황사는 얼마만에 우리나라에 도달하는 것일까? 중국에서 발
생한 황사가 우리나라에 도달하는 시간은 생각보다 빨라 편서풍을 타고
하루나 이틀 정도이면 우리나라에 도달한다고 한다. 이 먼지 바람은 최근
중국의 급속한 공업화에 따라 중국 대륙에서 발생한 오염물질까지 우리나
라에 도달하게 하는 역할을 하게한다 하여 사람들의 관심을 끈 바 있다.

황사가 심한 날에는 멀리 있는 산은 물론 높은 빌딩조차 구분하기 어
려운 경우가 많다. 먼지가 거시거리를 감소시키기 때문이다. 우리나라 일
부 학자들이 관측한 바에 따르면 황사현상이 있을 경우 먼지의 농도는 평
상시에 비해 약 2-4배 정도 증가한다고 한다. 그러나 보다 중요한 것은
기관지와 폐포까지 도달하는 미세한 호흡성 먼지의 농도가 크게 증가한다
는 사실이다. 황사기의 호흡기질환의 증가는 호흡성 먼지의 증가와 밀접
한 관련이 있다.
국내의 한 연구에 따르면 황사가 바로 시작되기 전 병원 외래환자에
대한 호흡기질환의 환자 비율이 11.6%이었던 것이 황사가 심할 때에는
19.8%로 증가했다고 한다. 또한 병원에 오는 호흡기 환자는 9세 이하의
어린이들과 50세 이상의 연령층이 많은 것으로 나타난 바 있다.
환경처가 1988년 4월 황사기에 조사한 자료에 의하면 황사가 심할 때
먼지 농도가 최고 552μg/m3 까지 올라간 적이 있다. 1988년 당시 우리나
라 먼지의 연평균 환경기준이 150μg/m3이었고, 평시 서울의 먼지 농도
가 이 수준 이하였던 점을 고려해보면 황사가 대기오염을 얼마나 가중하
는지 쉽게 짐작가는 일이다.
특히 황사에는 중금속 성분이 많이
포함되어 있다. 서울 신촌지역에서 황사 기간 중 먼지를 채취해 분석
한 바에 따르면 철(Fe)의 농도가 평시에 비해 2배 정도 높은 것으로 조사
된 바 있다.
이 사실은 환경처의 조사를 통해서도 밝혀지고 있다. 환경처가 발표한
1993년 4월의 ‘황사중 먼지 성분 분석결과’에 따르면 1991년 이후 황사
발생 회수가 급격히 증가하고 있다고 한다. 그 예로 1993년 4월에만 무려
11회의 황사현상이 발생했다는 것이다. 황사중 유해 중금속인 납의 오염
도는 황사현상의 영향이 비교적 적은 3월에 비해 평균 1.6-3.4배 정도 높
았다는 것이다.
최근 알려진 사실로, 황사는 산성비를 중화시키기도 하며 이산화탄소
배출량을 증가시킨다고 한다. 1993년 한국, 중국, 일본 학자들의 공동 논
문 <황사현상이 산성비 및 지구온난화에 미치는 영향>에 따르면, 황사 중
에 포함된 약알칼리성의 탄산칼슘은 이동 과정 중에 중국 동부 공업지역
의 산성가스를 중화시키는 역할을 하지만, 아황산가스와 결합하는 과정에
서 이산화탄소를 방출한다는 사실을 알아낸 것이다.
최근 중국의 공업화가 급진전 됨에 따라 황사에 포함되어 우리나라에
도달하는 대기 오염물질은 더욱 늘어날 전망이다. 중국 대기오염의 주범
은 중국 에너지 사용량의 4분의 3을 차지하고 있는 석탄이다. 중국의 석
탄 사용량은 20세기 말까지는 14억톤에 달할 것으로 예상되고 있다. 이로
인해 사천성(四川省)의 중경(重慶)에서는 먹물처럼 검은 색을 띤 산성비
가 내리고 있으며 시민 세 사람 중 한 사람이 호흡기질환에 시달리고 있
을 정도라고 한다. 또한 세계은행의 비공개 보고서에 의하면 1988년에 사
망한 중국인 4명 중 한 사람은 대기오염으로 인한 질병으로 사망하였다고
하여 충격을 준 바 있다.
이 때문에 중국에서 불어오는 대기오염물질을 규제하기 위한 둥북아
환경협정이 우리나라와 중국, 일본 사이에 진행되고 있다. 그러나 이러한
노력에도 불구하고 중국의 공업화는 계속될 것으로 예상돼 우리나라 대기
질 관리의 주요 변수로 등장하고 있다.
1994년부터 대덕 연구단지 내에 위치한 시스템공학연구소에서 항공기
와 배를 이용해 중국에서 불어오는 황사를 분석하기 시작한 것도 황사문
제의 중요성을 말해주는 것이 아닐까 한다.
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